El auge y el potencial de la salud intestinal

Una versión de este artículo apareció originalmente en el número digital de Salud Digestiva de Insider de Productos Naturales.

La alimentación como medicina se está convirtiendo en un tema de interés para los consumidores, que optan por la prevención en lugar del tratamiento. La forma en que los consumidores abordan la vida sana varía significativamente según las regiones. Asia-Pacífico y Australasia destacan por su preferencia por las medidas artificiales, mientras que Europa Occidental y América Latina se decantan por soluciones más naturales. En América del Norte, Canadá se centra mucho más en lo natural, mientras que los consumidores de EE.UU. optan por remedios más artificiales, gastando el doble en vitaminas y suplementos dietéticos que sus vecinos. Los suplementos vitamínicos y dietéticos suelen tomarse además de -y no en lugar de- alimentos y bebidas fortificados/funcionales y naturales/saludables.

Fuente: Euromonitor International

Según la Encuesta de Salud y Nutrición 2020 de Euromonitor International, alrededor de una cuarta parte de los consumidores a nivel mundial sufren problemas de salud digestiva baja. En la mitad de esos casos, los consumidores afirman que esto tiene un impacto moderado o incluso grave en su salud general. La salud intestinal va mucho más allá de la salud digestiva y abarca el apoyo a la inmunidad y el control del peso. La salud intestinal se refiere a una microbiota bien equilibrada en el tracto gastrointestinal y se ha demostrado que influye en el bienestar físico y mental. La salud intestinal también está relacionada con numerosas enfermedades, como la diabetes, la obesidad o las enfermedades autoinmunes, y recientes investigaciones sugieren incluso un impacto en el estado de ánimo debido al llamado eje intestino-cerebro.

Hasta ahora, la tendencia en torno a la salud intestinal ha sido un fenómeno del hemisferio occidental y tiene menos importancia en Asia Pacífico. Sin embargo, el brote de coronavirus estimuló el crecimiento del yogur probiótico en China y Japón, ya que los consumidores buscan productos que les proporcionen apoyo inmunológico. En China, el yogur fortificado/funcional ha experimentado un crecimiento de dos dígitos a una tasa anual compuesta del 12% entre 2014-2019, según Euromonitor International. Este fuerte crecimiento proviene de una base relativamente baja, ya que los consumidores comienzan a aumentar su consumo de lácteos a través de formatos convenientes.

En los mercados occidentales, la salud intestinal está ganando popularidad entre los consumidores que persiguen un enfoque holístico de la vida saludable. Los ingredientes, como los probióticos y la fibra, son clave para apoyar un microbioma intestinal saludable. Teniendo en cuenta que la ingesta de fibra recomendada es de 30 gramos al día, las dietas de los consumidores tienden a quedarse cortas, especialmente en mercados como el estadounidense y el británico. Con la creciente concienciación, los productos ricos en fibra están ganando adeptos.

Los probióticos también se han introducido en los alimentos de origen vegetal, que están floreciendo gracias a la tendencia flexitariana. Aprovechando la popularidad de las variantes de origen vegetal, productos como el yogur probiótico sin leche Califia, en Estados Unidos, o el kéfir de leche de coco orgánica Coyo, en el Reino Unido, han fusionado cepas probióticas beneficiosas para el intestino con alternativas lácteas. En el futuro, se espera que la tendencia pase de centrarse en los probióticos (que añaden bacterias buenas al intestino) a los prebióticos (que alimentan las bacterias buenas del intestino) o a los simbióticos (una combinación de probióticos y prebióticos) Cada vez se utilizan como probióticos para niños.

Se espera que la salud intestinal gane más tracción en 2020 y más allá. Se espera que los consumidores posteriores a la COVID-19 se centren mucho más en la salud preventiva y presten más atención a la nutrición saludable. El vínculo entre la salud intestinal y el apoyo a la inmunidad probablemente proporcionará un mayor impulso. Aunque ha sido una tendencia emergente en 2019, más fabricantes están abordando la salud intestinal en la comercialización de sus productos. Sin embargo, aún queda trabajo por hacer para llegar a un público más amplio y mejorar la comprensión de la salud intestinal y el microbioma.